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16-01-2015
Doctor Pillinger triunfa en Marte y Tierra

Un orbitador de la NASA identificó en la superficie marciana a Beagle 2, una cápsula lanzada por la Agencia Espacial Europea en diciembre de 2003 y que se creía había explotado en el proceso de aterrizaje.

La cápsula estaba programada para posarse en un punto, desplegar sus paneles solares, recoger información -incluso contaba con una perforadora- y enviar datos sobre la atmósfera y el suelo del planeta. Su objetivo principal era hallar rastros de metano que hubieran podido indicar la presencia de vida microscópica.

El hallazgo reivindica el proyecto del Profesor Colin Pillinger, principal animador de la experiencia en la que participaron principalmente investigadores y científicos británicos con una inversión que estuvo próxima a los 60 millones de euros.

Desde diversos ámbitos se cuestionó severamente al Profesor Pillinger cuando en diciembre de 2003 no se recibió ninguna señal de los resultados del ingreso de Beagle 2 al suelo de Marte. Pillinger -quien falleció un año atrás sin conocer el verdadero destino de Beagle 2- llegó a ser calificado como un Don Quijote de la Ciencia. Sin embargo Beagle 2 -que lleva ese nombre en homenaje a la nave del naturalista Charles Darwin- cumplió su plan casi a la perfección y terminó tocando suelo marciano a apenas 5 km del punto objetivo.

La confirmación en estas horas de la aparición de Beagle 2 -que no será reutilizado- así como de otros componentes que fueron observados y fotografiados muy cerca, generó satisfacción y orgullo en ámbitos de la Agencia Espacial Europea, especialmente en los cuadros británicos. Su hija Suzanne refirió a la felicidad que hubiera provocado a su padre participar de este hallazgo.

El astrónomo británico Martin Rees ha elogiado al Beagle 2, a pesar de su desafortunado final, y a su creador, el excéntrico y entusiasta Colin Pillinger de la Open University, fallecido hace menos de un año. «Fue un fracaso, pero un fracaso heroico», ha dicho. Las nuevas fotos del Beagle 2 pueden ser de gran interés para los científicos, para preparar futuras misiones a Marte y evitar cometer los mismos errores. Los expertos creen que el legado de este artefacto es su tecnología miniaturizada, que ayudará a dar forma al rover ExoMars en 2018 y otras misiones espaciales.

Cuando Pillinger falleció un año atrás y aún no se tenía información sobre el destino marciano de Beagle 2, el escritor Antonio Cantó desde una columna en el Cuaderno de Cultura Científica, recordó que decidieron ayudarle "los Blur –sí, el grupo de rock– y artistas como Damien Hirst, que le hicieron de relaciones públicas para ayudarle a conseguir fondos privados. Reunió 44 millones de libras, la mitad públicas y la mitad privadas. Y con ellas, construyó su sueño".

"Su imagen pública, ilustró Cantó, se convirtió en la de un científico excéntrico, quijotesco, pero simpático, combativo, bien intencionado y encaminado. Por su parte, Pillinger defendió en todo momento su gestión y el trabajo de su equipo. Incluso propuso una nueva misión: la Beagle 3, que nunca se llevó a cabo. Durante los últimos años de su vida, alcanzó cierto reconocimiento como conferenciante y divulgador.

El columnista agregó que "El triunfo de la ciencia se sustenta sobre un pequeño número de éxitos e incontables fracasos. Como suele suceder, claro, sólo nos acordamos de los grandes triunfos. Pero todos los fracasos fueron igualmente, absolutamente necesarios. En realidad los fracasos, en ciencia, no existen. El inmenso poder de la ciencia se sustenta precisamente en que es capaz de aprender de los errores y corregirlos, una y otra vez, sin parar, conduciéndonos así a lo más parecido a la verdad que el ser humano es capaz de conocer en cada momento de su historia. No otra cosa es el método científico. Por definición, ningún dogma será capaz de hacer eso jamás".

Y concluyó de esta inmejorable manera "Necesitamos menos cretinos de risa fácil. Necesitamos menos fanáticos de gesto adusto. Necesitamos más fracasos de estos. Necesitamos más fracasados así. Necesitamos más Quijotes Pillinger. Buen viaje, doctor. Y muchas gracias".

La aparición de Beagle 2 ha llenado de aplausos y sonrisas al planeta rojo.

Fotos NASA y The Week in.

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